在浩瀚的太平洋上,北起阿留申群岛西端和千岛群岛,经日本本土、琉球群岛、小笠原群岛、威克岛、马绍尔群岛和吉尔伯特群岛,形成了横跨太平洋南北、挡住美军进击东南亚、中国沿海和日本本土的第一道锁链。在这道锁链之后是马里亚纳群岛和加罗林群岛,屏护着菲律宾、台湾岛和琉球群岛。马绍尔群岛和吉尔伯特群岛是日本防御美国从中太平洋反攻的第一道防线,被日本称为“外层防御圈”;马里亚纳群岛事关日本的生死存亡,被称为“绝对防御圈”,因其防御坚固,又被日本人称为“太平洋防波堤”。

这些岛屿各不相同。瓜岛是个热带岛屿,而且地形复杂,双方大部分时候想进攻但是无力做到大规模进攻;新几内亚岛够得上一块小大陆了,岛上山脉纵横,要打仗先爬山;马绍尔群岛和吉尔伯特群岛是珊瑚岛,岛上的珊瑚砂让美军的炮弹威力大大减弱;硫磺岛是个火山岛,岩石极为坚硬,地面光秃秃,易守难攻;冲绳岛难度和别的岛都不一样,打冲绳就要防备日军的海空支援。

拿下瓜岛和新不列颠之后,麦克阿瑟就要西进菲律宾。这样就面临着个问题,必须拿下或者重创日本人的珍珠港特鲁克,否则麦克阿瑟就会如同芒刺在背。而要拿下特鲁克就必须先把特鲁克周围的钉子一一拔去,第个成为目标的就是吉尔伯特群岛。

吉尔伯特群岛由横跨赤道南北的16个岛礁组成,原为英国殖民地。位于群岛北部的马金环礁,离日军占据的马绍尔群岛米利岛不足200海里。如果美军将航空基地前移至吉尔伯特,就会对马绍尔的防御构成威胁。这些环礁就像大洋上用虚线画出来的一个个句号,句号里面是较浅的海水,构成了良好的锚地。构成环礁的一个小岛礁容纳人数有限,之间互不连接,相对易于进攻;但是值得夺取的岛礁很少,岛礁上可供登陆的地方就更少了。因此所有的进攻,只能是硬碰硬。

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